JOHN MAX

1936-2011 - Né à Montréal. / Born in Montreal.

CURRICULUM VITAE

 

(English follows)

Figure mythique des années 1960 et 1970, John Max fut l’un des artistes les plus importants de l’histoire de la photographie au Canada.

 

John Max est né à Montréal d’une famille d’origine ukrainienne. Il étudie la musique et la peinture avant de se passionner pour la photographie. Les travaux photographiques qui l’ont le plus influencé furent l’instant décisif de Cartier-Bresson, ceux d’Eugène Smith et de Robert Frank. Des influences qui mettent au premier plan la subjectivité du photographe ; une approche qui corres-pondait à sa vision de la condition humaine.

Les années 1960 furent ses années les plus productives; il réalisa plusieurs commandes pour de nombreux magazines et le Service de la photographie de l’office national du film du Canada (ONF). En 1967, il représente le Canada à la 5ème Biennale de Paris et est l’un des participants à l’exposition Quatre photographes montréalais organisée et diffusée par la Galerie nationale du Canada en 1968.

 

La vision photographique de John Max atteint son apogée avec l’exposition Open Passport,  organisée par le Service de la photographie de l’office national du film du Canada et présentée à la Galerie de l’image à Ottawa en 1972 - devenue le Musée contemporain de la photographie. L’exposition, constituée de 161 photogra-phies, fut conçue expressément pour cet espace. 

 

Open Passport suggère un parcours entre l’enfance et la vieillesse. Max utilise la photographie comme un outil d'introspection pour créer un journal de sa vie. « C'est l'intérieur qu’il photographie : tous reflètent son être, conscient et inconscient. Voilà ce qui l'intéresse : la libération de l'homme, son passeport pour l'infini. » Être sans origine, sans pays, sans frontière. De ses portraits se dégage une intense intériorité, des tirages noir et blanc, aux noirs si profonds. Des gros plans de visages sur lesquels émanent leurs états intérieurs. Le voyage de Max dans les émotions et les rituels personnels glisse dès lors vers l'universel et participe d'une expérience commune à l'humanité entière. 

 

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John Max was born in Montreal in 1936 to parents of Ukrainian origin who had arrived in Canada in the 1920s. He studied painting with Arthur Lismer and music at the McGill Conservatory of Music before discovering photography in the late 1950s through Lutz Dille, whose work, strongly influenced by Europeans such as Cartier-Bresson, Kertesz, and Doisneau, brought the subjectivity of the photographer to the fore. Max discovered in this approach something that corresponded with his own vision of the human condition. 

 

Max's photographic vision reached its maturity with the Open Passport - Passeport infini exhibition organized by the NFB's Still Photography Division and shown at The Photo Gallery in Ottawa in 1972. In this series of 160 black-and-white photographs, mostly taken in the 1960s, Max used the medium as a tool of introspection, to create a diary of his life.

 

He described his undertaking: "I photograph the inner state - that is what I try to do. These images of friends, family, Indians, strangers on the street reflect my being, conscious and unconscious; and more and more I am becoming aware of the relationship between actions and the attainment of personal liberation. This is what I am concerned with - the liberation of man, an OPEN PASSPORT, a PASSEPORT INFINI." 

In organizing the photographs, Max demonstrates his unique mastery of the vocabulary of sequencing and his extraordinary ability to weave a polysemous narrative in which meaning is obtained not only by images but by how they relate to one another. Throughout Open Passport he brings into play several narrative strategies, among them: repetition, scansion, breakdown of actions, and visual continuity. Each group of images fits into the other to form a whole that represents much more than the sum of its parts. The acute interiority of this whole is largely derived from his handling of portraits. Shot in close-up, these display an infinite variety of physiognomies and above all of people's inner states as reflected on their faces. The protagonists, looking directly into the lens, call upon us to bear witness. Their faces and gestures are those of everyman. Ultimately, Max's voyage into emotions and personal rituals becomes universal - part of the experience common to humankind.

Open Passport